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Director ejecutivo de Expande: “La Automatización, Robotización y Autonomización de equipos han llegado para quedarse”

Así lo afirma Enrique Molina, quien reconoce el importante rol que cumplen estas tecnologías en la minería.

Enrique Molina es ingeniero civil de minas de la Universidad de Chile. Realizó sus prácticas relacionadas con estudios de pregrado en la mina El Teniente, ingresando posteriormente como funcionario de planta a la División Salvador de Codelco, en 1995, época en que también fue socio de ANSCO.

En sus más de 25 años de experiencia en la industria, el ejecutivo acumula una trayectoria donde ha cumplido diversas funciones en áreas de producción, dirección de proyectos, planificación minero-metalúrgica e innovación.

Actualmente es el director ejecutivo de Expande, Programa de Innovación Abierta en Minería de carácter público-privado, que impulsa el desarrollo de soluciones de alto potencial, provenientes de empresas de base tecnológica y las conecta con los desafíos que enfrenta la minería de hoy y del mañana.

En entrevista con Revista del Cobre y la Industria, Molina señala que las grandes tendencias de la industria minera, la Automatización y Robotización son fuentes de valor que aportan a mejorar la productividad en ámbitos tales como: seguridad de los trabajadores que laboran en condiciones complejas, gestión de activos por medio de la continuidad operacional, y optimización de procesos a través de la reducción de la variabilidad. También se refiere a otros tópicos que atañen a la actividad minera, como por ejemplo, la Electromovilidad o Movilidad Eléctrica.

– ¿Cuáles han sido los mayores aportes de Codelco en la minería?

La Corporación del Cobre de Chile (Codelco), durante gran parte de su historia ha priorizado la innovación tecnológica como foco estratégico para resolver sus desafíos, aportando a mejorar su propia competitividad y en algunos casos, exportando soluciones tecnológicas a otras compañías, lo que le ha significado un reconocimiento a nivel mundial. Esta demanda continua de conocimiento y tecnología, más el rol que ha jugado en iniciativas como el Programa de Proveedores de Clase Mundial, y hoy, el Programa de Innovación Abierta en Minería (Expande), han transformado a Codelco en un agente traccionador relevante para el desarrollo de capacidades locales.

Parte de la historia de éxitos se remonta a la década de los 70, cuando ingenieros chilenos desarrollaron el Convertidor Teniente, tecnología que hasta el día de hoy genera valor al negocio de fundición y que ha traspasado las fronteras de nuestro país. En materia de minería subterránea también ha tenido un rol importante a nivel mundial. En la misma época, la División Salvador fue pionera en la incorporación de LHD al método de explotación de Block Caving y más recientemente, la División El Teniente se ha posicionado a la vanguardia en materia de caracterización y modelamiento del comportamiento del macizo rocoso, diseño y operación subterránea bajo condiciones de altos niveles de esfuerzo que generan alta sismicidad y explosiones de roca.

– ¿Cómo es su contribución en innovación al día de hoy?

En la actualidad, Codelco se mantiene liderando las nuevas tendencias y desde la década de los noventa ha impulsado la incorporación de tecnología a sus procesos, destacando la automatización de ferrocarriles en su mina subterránea de División El Teniente y, posteriormente, el desarrollo de equipo mineros semiautónomos y telecomandados, siendo pionera en la incorporación de camiones autónomos en producción de rajo abierto. En materia de procesos metalúrgicos e integración de operaciones, en el año 2006 diseña y lanza su Plan de Automatización sentando las bases del concepto de operaciones integradas mina-plantas que hoy la vemos materializada en el Centro de Operaciones Remota en sus divisiones Ministro Hales y El Teniente.

Sin duda que todos estos desarrollos tecnológicos han sido un gran aporte al ecosistema de innovación en nuestro país ya que la minería extractiva, por su complejidad y envergadura, genera un efecto multiplicador que ha favorecido el desarrollo de capacidades locales, permitiendo que proveedores chilenos hayan visto en estos desafíos la oportunidad para desarrollar soluciones tecnológicas que se comercializan en Chile y en el extranjero.

– ¿Cuál es el aporte de Expande?

Expande es un Programa de Innovación Abierta en Minería, de carácter público-privado, que se sustenta en el concepto de colaboración mediante un modelo de vinculación, que permite: Conectar la demanda de soluciones tecnológicas requeridas por las compañías mineras y la oferta proveniente de empresas proveedoras que se encuentran en diferentes etapas del ciclo de innovación; articular y fomentar la generación de redes de colaboración con ecosistemas de innovación a nivel nacional e internacional; facilitar el intercambio, escalamiento y transferencia de tecnologías; mapear proactivamente la oferta de tecnología para la búsqueda de soluciones aplicada a la industria minera; apoyar a las empresas proveedoras que tienen portafolio de proyectos de innovación, para que habiliten el desarrollo de una industria de bienes y servicios en torno a la minería con potencial exportador; y promover el uso de fondos públicos y privados para desarrollar e implementar tecnologías.

Lo que se busca es impulsar una red de proveedores de base tecnológica que habiliten el desarrollo de una industria con productos y servicios diversificados, con potencial de replicabilidad y exportación.

El programa es diseñado e implementado por Fundación Chile y cuenta con la participación de Corfo, Antofagasta Minerals, BHP, Codelco, Collahuasi, Corporación Alta Ley, Ministerio de Economía, Fomento y Turismo, Ministerio de Minería y BID Lab.

– ¿Cuál es la relación de la cuprera estatal con Expande?

Codelco es una de las empresas que visibiliza sus desafíos a través de Expande, quien busca soluciones y capacidades locales que aporten valor a las operaciones de la Corporación. Los focos definidos por Codelco son: Eficiencia Energética, Transformación Digital, Seguridad a las Personas y Activos, Sustentabilidad, Eficiencia y Continuidad Operacional, Eficiencia Hídrica y Automatización.

Minería del Futuro

– De las iniciativas existentes con empresas productoras y proveedoras, ¿cómo visualiza el futuro de la industria, a partir del equipamiento y modos de producción que se emplean en la actualidad?

No cabe duda que la minería del futuro requerirá de una transformación, la llamada Industria 4.0, siendo la Transformación Digital una tendencia muy fuerte en el contexto internacional de la minería.

Si analizamos los planes de negocio de las principales compañías mineras que operan en Chile, vemos que gran parte de la producción futura se sustentan en proyectos del tipo “brownfield”, lo que significa para el mediano-largo plazo, un deterioro importante en la calidad de las reservas en términos de menor ley de media de cobre, y aumento de movimiento de material para producir lo mismo; mayor contenido de impurezas, aumento de dureza y, por ende, mayor consumo específico de energía; mayor distancia de transporte por la profundización de los yacimientos y, en el caso de los rajos, el aumento de la razón lastre/mineral.

Todos estos aspectos hacen pensar que el gigantismo tendrá aportes de productividad acotados siendo necesaria una mirada distinta, una mirada donde la digitalización tendrá un rol importante para mantenernos en los primeros cuartiles de costo e incrementar la conversión de recursos de baja ley, en reservas mineras con atractivo económico.

– A su juicio, ¿cuáles son las opciones que verán la luz en el corto plazo?

La Automatización, Robotización y Autonomización de equipos, así como la integración de operaciones a través de la interoperabilidad de los procesos unitarios de la cadena de producción, cumplen actualmente un rol relevante. Estas tendencias han llegado para quedarse y hoy vemos como el desarrollo de sensores, las tecnologías de la información y comunicación, la evolución de la capacidad de procesamiento de información, aplicación de redes neuronales e Inteligencia Artificial, permiten desarrollar sofisticados modelos fenomenológicos capaces de predecir el comportamiento para actuar oportunamente ajustando las condiciones operacionales que permitan optimizar el proceso productivo. Aplicaciones orientadas a la gestión de activos basados en modelos de mantenimiento predictivo, serán claves para optimizar la utilización efectiva de los equipos.

Movilidad Eléctrica

– ¿Qué impacto podría tener la incorporación de la Electromovilidad en la minería?

El uso de combustible diésel en los equipos de carguío y transporte de material, representa una generación directa anual del orden de 5,7 millones de toneladas de CO2 equivalente, cifra que representa el 22% del total producido directa e indirectamente por la industria cuprífera. Por otro lado, si consideramos que el deterioro en la calidad de las reservas mineras significará un importante incremento en las distancias a recorrer, y un mayor tonelaje de material a mover para mantener los actuales niveles de producción, de mantener las actuales tecnologías, se prevé una tendencia al alza de esta generación.

En este contexto, la Electromovilidad jugará un importante rol en el futuro de la industria minera y en especial, el desarrollo de soluciones tecnológicas que permitan reemplazar los motores diésel por tecnologías limpias.

– ¿Puede dar algunos ejemplos?

Hace unos años la industria minera y el sector público han realizado esfuerzos para desarrollar energías limpias y aplicaciones de ésta en la industria extractiva. Es así como se están llevando adelante investigaciones para evaluar y factibilizar el uso de hidrógeno en motores de equipos mineros y el uso de equipos eléctricos en minería subterránea como LHD, entre otros. En los próximos meses, se asignarán importantes recursos públicos a través del proyecto “Instituto Chileno de Tecnologías Limpias” iniciativa que busca para los próximos 10 años, desarrollar nuevos materiales e innovaciones que agreguen valor al litio, sales y otros materiales en la cadena de suministro de la Electromovilidad y el crecimiento verde.

Para el año 2030 se espera adaptar y transferir tecnologías más sustentables y bajas en emisiones para la industria de la Electromovilidad y el crecimiento verde, que incluya entre otros, combustibles con cero emisiones como insumo competitivo en la minería.