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Panorama de las principales inversiones existentes: Proyectos mineros de América Latina buscan retomar la senda del crecimiento

Mining machinery loads trucks at the Andina copper mine, 49 miles ( 80 km) north east of Santiago March 25, 2009. Deep inside the Andes mountains at some 3,800 meters (12,500 feet) above sea level, huge insect-like drills and front loaders are digging a cavern the size of a small football stadium. The cavern will soon be home to a rock-grinding mill the size of a small apartment building and will help turn Chile's Andina mine into one of the world's largest copper mines over the coming years. Picture taken March 25, 2009. REUTERS/Ivan Alvarado (CHILE BUSINESS)

Los países latinoamericanos cuentan con riquezas minerales que les permiten desarrollar actividades relacionadas con la explotación de recursos naturales y de materias primas que ayudan a potenciar sus economías.

La minería ha tenido, y sigue teniendo, un papel fundamental para Chile, Perú, Brasil y México, mientras que otros países como Colombia, Argentina, Panamá, Ecuador y Bolivia, ya han dado pasos concretos para impulsar su respectiva industria minera con miras a convertirlos en un sector relevante. Sin embargo, el ciclo de bajos precios que vivió el sector en los últimos cuatro años y que afectó a varios de estos países, retrasó importantes planes de desarrollo en la región y ha terminado por detener momentáneamente el impulso inicial.

El siguiente es un panorama de las inversiones mineras en los países de la región:

Argentina

Agua Rica (Provincia de Catamarca)

Agua Rica es un depósito de cobre, molibdeno y oro, con una capacidad estimada de procesamiento de 90.000 toneladas diarias. Sin embargo, el propietario Yamana Gold se ha visto  obligado a reevaluar el diseño original luego de que la autoridad local ordenara en 2017 la prohibición de la minería a cielo abierto. Debido a esta situación, la empresa realiza estudios para evaluar una operación subterránea de pequeña escala utilizando el método denominado por subniveles, por lo que los costos de Agua Rica estarían por debajo de lo estimado inicialmente. Actualmente se valora su desarrollo entre los US$ 150 y US$ 500 millones.

El Pachón (Provincia de San Juan)

El proyecto contempla el desarrollo de una mina para la producción de cobre y molibdeno. Si bien en un comienzo se proyectó como una iniciativa binacional, en 2015 Glencore decidió que el procesado de cobre se exportará desde territorio argentino. Actualmente, la compañía trabaja en la realización del Informe de Impacto Ambiental (IIA) de explotación, mientras que desde el Gobierno han insistido que Glencore agilice los pasos para el desarrollo del proyecto, considerando el nuevo marco legal minero. La inversión estimada es de US$ 2.800 millones.

Proyecto Minero Esperanza (Provincia de San Juan)

Contempla el desarrollo de un programa de perforación para determinar el potencial de las toneladas de mineral existentes en el depósito. Considera la construcción de una mina subterránea para la explotación de oro y cobre. El monto de inversión del proyecto es de US$ 2.300 millones. Se encuentra en etapa de ingeniería básica. El Estudio de Impacto Ambiental está aprobado.

Los Azules (Provincia de San Juan)

Los Azules es un proyecto minero a cielo abierto ubicado muy cerca de la frontera con Chile. Definido como una de las iniciativas de cobre importantes de Argentina, posee reservas de plata, cobre y oro. Con la firma del Tratado de Integración y Complementación Minera entre los dos países, se busca facilitar las labores de prospección y exploración de las empresas que inviertan en el proyecto. Se encuentra en etapa de exploración y se prevén inversiones por US$ 4.000 millones.

Bolivia

El Mutún  (Departamento de Santa Cruz)

El Mutún se ubica en una zona que posee una de las reservas de hierro más grandes del mundo. El proyecto está en manos de la estatal Empresa Siderúrgica Mutún (ESM), compañía que suscribió un contrato con la firma china Sinosteel Equipment para la construcción de la planta de procesamiento. Está previsto que a partir de 2019 se empiece a producir la primera tonelada de acero laminado luego de que los inversionistas puedan acceder a un financiamiento de US$ 466 millones.

Colombia

Proyecto Soto Norte (Departamento de Santander)

Considera la explotación de oro a través de la construcción de una mina subterránea, empleando mecanismos para la disminución del impacto ambiental. El proyecto se encuentra en etapa de ingeniería básica. De acuerdo a la última actualización del cronograma por parte de la empresa, está previsto que se inicie la etapa de construcción y montaje el segundo semestre de 2019, y la etapa de extracción y producción en 2021. La inversión inicial de esta iniciativa es de US$ 1.000 millones.

Gramalote (Distrito Norte de Santander)

Es un proyecto de oro que contempla en su línea de producción: chancado primario, planta de procesamiento y un mecanismo de recirculación de agua. Cuenta con una Licencia Ambiental y la aprobación del Plan de Trabajo y Obras. Dentro de la planificación está considerada una etapa de reubicación de las personas que viven en el área de influencia. En 2017 comenzaron los estudios de prefactibilidad y se espera iniciar la etapa de construcción durante 2018. La inversión aproximada es de US$ 1.200 millones.

Ecuador

Loma Larga (Provincia del Azuay)

Anteriormente el proyecto fue conocido como Quimsacocha. Tiene reservas de oro y cobre y se prevé su explotación en forma subterránea. Hace un par de años el estudio de prefactibilidad se actualizó buscando transformarlo en un proyecto a gran escala, con una tasa de procesamiento de 2.500 toneladas diarias.

Mirador (Provincia de Zamora Chinchipe)

A cargo de la empresa mandante EcuaCorriente S.A., el primer proyecto de minería metálica industrializada (cobre) a gran escala que operará a cielo abierto en Ecuador, cursa su etapa de construcción y presenta un estado de avance del 60%. Sin embargo, desde marzo de 2018 se encuentran temporalmente suspendidas las labores de desarrollo, en virtud de las observaciones realizadas por el Ministerio del Ambiente, en cuanto a incumplimientos en el plan de manejo ambiental por parte de la empresa mandante. Según el Ministerio de Energía de Ecuador, este incumplimiento se centra en dos áreas, las cuales hacen referencia a la planta de beneficio donde se procesan los minerales y a un lugar para el depósito de relaves. De acuerdo a información entregada por la empresa, el monto de inversión del proyecto se estima en US$ 1.500 millones.

Panantza – San Carlos (Provincia de Morona – Santiago)

El proyecto se ubica al sur de la provincia de Morona, a 366 kilómetros de Quito. La iniciativa está en etapa de ingeniería básica (exploración avanzada). En 2008 se aprobó el Estudio de Impacto Ambiental. Se define como uno de los proyectos mineros estratégicos de este país. Los recursos inferidos para este proyecto, se ubican en 6,6 millones de toneladas de cobre. La situación actual en el lugar es que el proyecto se encuentra paralizado desde 2016, debido a conflictos sociales en la zona. Se prevé una inversión general de US$ 3.000 millones.

México

Metates (Estado de Durango)

Proyecto de oro, plata y zinc, de propiedad de Chesapeake Gold. Según lo previsto en etapas tempranas de ingeniería, considera un circuito convencional de chancado, molienda y flotación, para que luego el material sea transportado a través de un ducto. Según la etapa de prefactibilidad Metates se desarrollará en dos etapas. La primera tendrá una tasa de procesamiento de 30.000 toneladas diarias, y la segunda fase expandiría la producción a 90.000 toneladas diarias.

Panamá

Cobre Panamá (Distrito de Donoso)

Es un proyecto de First Quantum, que adquirió Minera Panamá en 2013, y se desarrolla en el distrito de Donoso, provincia de Colón. Se encuentra en etapa final de construcción (80% de avance) y debiera iniciar la producción en el 2019. El objetivo es extraer anualmente 320.000 toneladas de cobre, 99.600 onzas de oro, 1,4 onzas de plata y 2.525 toneladas de molibdeno. Para su funcionamiento requiere de un puerto internacional (inaugurado en 2015), una planta termoeléctrica con capacidad para generar 300 MW, una planta de proceso de mineral y la mina. Es la inversión privada más grande en la historia de Panamá, con alrededor de US$ 6.300 millones.

Perú

Quellaveco  (Departamento de Moquegua)

Quellaveco es un yacimiento a cielo abierto que se encuentra a 3.500 metros sobre el nivel del mar y que contiene reservas probables de 938 millones de toneladas de mineral de cobre y molibdeno. El proyecto cuenta con un Estudio de Impacto Ambiental  (EIA) y se encuentra en la fase de obras tempranas, que considera la construcción del campamento, pozas para el almacenamiento del agua, la construcción de vías de acceso y de un túnel principal de acceso. La primera producción de cobre se espera que ocurra en 2022 y que la operación alcance su capacidad de producción total en 2023. Durante los primeros diez años de producción, Quellaveco debiera producir aproximadamente 300.000 toneladas por año a un costo efectivo de US$ 1.05 por libra de cobre. La inversión estimada es de US$ 5.300 millones.

Los Chancas  (Departamento de Apurímac)

Iniciativa de Southern Perú Copper, considera la explotación de cobre con una capacidad de producción de 100.000 toneladas métricas finas por año de cobre; 4.500 toneladas métricas finas por año de molibdeno. El monto de inversión se estima en US$ 2.800 millones, según indica el Ministerio de Energía y Minas de Perú. El proyecto se encuentra en etapa de prefactibilidad. Durante 2017, la empresa desarrolló programas sociales y ambientales con las comunidades locales. La construcción se prevé durante 2021 y su producción en 2022.

Ampliación Marcona (Provincia de Nazca)

Marcona es la mina de hierro más grande de Perú y ahora se encuentra en etapa de Ampliación de las instalaciones existentes que permita aumentar su capacidad productiva, pasando de 8 millones de toneladas a 10 millones de toneladas de hierro. El banco chino ICBC firmó un contrato de financiamiento con la empresa Shougang Corporation por US$ 500 millones para concretar la iniciativa. La puesta en marcha podría ocurrir a comienzos de 2019. A futuro, la empresa contempla una segunda fase de ampliación para aumentar la capacidad a 20 millones de toneladas de hierro.

Marcobre / Mina Justa (Región de Ica)

El depósito de cobre Mina Justa está ubicado a 25 km al norte de San Juan de Marcona, a 400 km al sudeste de Lima en la parte sur de Perú. El objetivo del proyecto es realizar en Mina Justa una operación a cielo abierto destinada a extraer los óxidos del yacimiento. La capacidad de producción alcanza las 110.000 toneladas métricas finas de cobre. La inversión esperada es de US$ 1.600 millones.

Fuentes: Ministerio de Energía y Minas de Perú; Ministerio de Energía y Minería de Argentina; Ministerio de Minería y Metalurgia de Bolivia; Corporación de Bienes de Capital.